Cómo reciclar la espuma de poliestireno expandido

El EPS se puede reciclar, aunque no está exento de problemas. Este artículo ofrece una visión general del debate en torno a sus beneficios y preocupaciones.

Introducción al reciclaje de EPS

¿Se puede reciclar el EPS de manera rentable?

El EPS es polémico

El EPS es uno de los materiales más debatidos cuando se trata de reciclaje. El material en sí, compuesto principalmente de aire, es muy versátil, eficaz para reducir el daño del producto y barato. Pero esas mismas propiedades hacen que el reciclaje sea costoso porque ocupa mucho espacio. Además, ese peso ligero lo hace fácilmente arrastrado por el viento o el agua, donde se suma al problema del plástico oceánico. No es de extrañar que haya sido prohibido en más de 100 municipios de una docena de estados de Estados Unidos, incluyendo la ciudad de Nueva York.

La prohibición de Nueva York fue revocada en septiembre de 2015, cuando fue levantada por la corte, en respuesta a una coalición de productores de EPS y dueños de negocios locales de Nueva York. En 2017, Nueva York reinstituyó su prohibición de EPS, después de que la ciudad determinó que era imposible reciclar económicamente.

La buena noticia es que el EPS puede ser reciclado, aunque la economía puede ser precaria. Echemos un vistazo más de cerca.

¿Qué es el EPS?

Existen dos tipos de EPS: poliestireno expandido y poliestireno extruido. El poliestireno en sí es una forma de plástico, un polímero que puede ser extruido (piense en Styrofoam®) o expandido.

La industria del servicio de alimentos es uno de los principales usuarios de este producto, que fabrica bandejas, tazas y contenedores resistentes, protectores y aislantes. Estas propiedades también le permiten ser un material de embalaje preferido para la protección de los productos en el transporte.

¿Cuáles son los atributos que lo hacen atractivo como envase?

Kim Holmes es el director de reciclaje de SPI: La Asociación de Comercio de la Industria del Plástico. Ella explicó el lado positivo de la EPS a The Balance: “El EPS es un material atractivo para el envasado de productos por varias razones. El EPS es fuerte, pero ligero. Es un aislante muy eficiente, y su estructura ofrece una excelente protección del producto contra daños por impacto. Ofrece esta amplia gama de rendimiento a la vez que es un material muy competitivo en cuanto a costes. Utiliza mucha menos energía y agua para fabricar que las alternativas de papel”.

¿Por qué las tasas de reciclaje son tan bajas?

Irónicamente, las mismas virtudes que hacen que el EPS sea popular también lo convierten en un reto para reciclar: a saber, su baja densidad, que puede hacer que el cierre del bucle sea muy costoso. Según la Alianza de Recicladores de Envases de Espuma, el EPS es 98 por ciento aire, que, cuando está contenido en formas voluminosas y duras de plástico, puede llegar a ser notablemente caro de transportar.

“El EPS es un material muy reciclable y deseable. Sin embargo, la colección de EPS puede ser un gran desafío, ya que el producto es muy ligero”, dice Holmes. “Las empresas que han tenido éxito en el reciclaje de EPS han creado un sistema de recolección en el que el EPS se envía a corta distancia a una instalación donde el material puede ser agregado y comprimido o densificado”.

Una vez comprimido el material, resulta mucho más rentable y rápido transferirlo a largas distancias para reciclarlo y reutilizarlo. Sin embargo, la densidad no es el único problema. La limpieza ha sido un problema constante en el reciclaje de EPS. El material debe estar libre de cualquier contaminante antes de ser comprimido, o puede crear problemas de calidad para futuros usuarios finales.

La asociación es importante

Aunque las oportunidades de reciclaje de EPS son limitadas, el material puede reciclarse de manera efectiva. Según un informe reciente de Packaging Digest, el 38% del EPS se recicló en 2016.

“Una vez que la pieza de recolección y consolidación está resuelta, el reciclaje de EPS es bastante sencillo y hay una serie de historias de éxito a gran escala en el reciclaje de EPS”, dice Holmes. Como ejemplo, señala al miembro de SPI Dart Container Corporation, que reprocesa la espuma recolectada en dieciocho centros de reciclaje en todo el país y se asocia con las comunidades para proporcionar oportunidades adicionales de reciclaje de espuma. Para leer más sobre el contenedor de dardos y su enfoque de reciclaje, haga clic aquí.

Las grandes marcas buscan otras alternativas de embalaje

Las principales marcas, como Mcdonalds y Target, están buscando otras alternativas a los envases de EPS, no porque no sean eficaces como material de envasado rentable, sino por las preocupaciones relacionadas con las frustraciones de los clientes al tratar de reciclarlos, sus implicaciones para el plástico oceánico y la economía del reciclaje para empresas como Target. Como explicó un funcionario de la compañía a Packaging Digest:

También es un gran problema en nuestros centros de distribución porque muchos de los productos que se envían a las tiendas se sacan de la caja y se cuelgan, como un espejo o un marco. Pero entonces el poliestireno tiene que volver a los centros de distribución y hay mucho más de lo que te imaginas. Es suficiente para ser un problema pero no suficiente para invertir en densificadores.

La cuestión sigue siendo complicada. Las consideraciones van desde el impacto en la sostenibilidad de un posible mayor daño a los productos y su huella de carbono y coste económico, por un lado del debate si no se utilizan envases de EPS, hasta el dilema de la sostenibilidad de la generación de residuos sólidos y plásticos oceánicos resultantes de la utilización de EPS, por otro.

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