¿Qué son los organismos modificados genéticamente?

Aprenda cómo los organismos modificados genéticamente (OGM) difieren de las plantas y los animales producidos por las técnicas de reproducción tradicionales y modernas.

¿Qué son los organismos modificados genéticamente (OMG)?

Los OGM llevan la reproducción de plantas y animales a un nivel totalmente diferente

Los organismos genéticamente modificados (OGM) se refieren a plantas y animales con una estructura genética alterada que han sido editados en un laboratorio para incorporar genes de otros organismos.

Cuando los científicos utilizan la ingeniería genética para alterar los genes de un organismo, por lo general buscan añadir un rasgo que consideran beneficioso, generalmente con fines de producción. La ingeniería genética a menudo se realiza para lograr un rasgo que no suele estar en manos de un organismo, como una vida útil más larga, resistencia a las enfermedades o diferentes colores o sabores.

Los peligros y beneficios de los OGM son ampliamente debatidos, pero la modificación genética está permitida en la agricultura convencional en los EE.UU. A partir de 2018, cualquier alimento que esté certificado como orgánico no puede contener ingredientes genéticamente modificados.

Motivos de los OMG

Los agricultores han buscado durante mucho tiempo cultivar plantas o criar animales con características deseables. Los primeros agricultores escogieron semillas de sus mejores plantas como fuente para la cosecha del año siguiente y seleccionaron a sus mejores animales para criar y producir otra generación.

El mayor conocimiento de la genética de plantas y animales llevó a que la práctica se volviera más sofisticada, lo que permitió a los agricultores y científicos seleccionar específicamente los rasgos que deseaban. También comenzaron a crear nuevos híbridos de cultivos en laboratorios y a aplicar productos químicos y radiación en un esfuerzo por inducir los cambios deseados en la composición genética de las plantas.

Estos esfuerzos han dado lugar a una variedad de nuevos cultivos, incluidos los cultivos de arroz resistentes a la sequía y los cultivos de trigo que tienen un rendimiento mucho mayor.

Los OGMs llevan estos esfuerzos a otro nivel y van más allá de los rasgos naturales que pueden lograrse a través de la reproducción selectiva. En lugar de inducir mutaciones que producen las características deseadas, los científicos de OGM editan directamente el código genético de plantas y animales insertando genes que contienen las características que se buscan. Los genes que se introducen en una especie pueden provenir de una especie completamente ajena.

Ejemplos de alimentos OGM

Un ejemplo bien conocido de un alimento OGM es el maíz Roundup Ready, una variedad de maíz creada por la Compañía Monsanto que es resistente al herbicida glifosato. Esta resistencia al glifosato transgénico proviene de la adición de un gen bacteriano y permite a los agricultores utilizar más del herbicida, también fabricado por Monsanto, en sus campos que contienen el maíz.

Monsanto también ha creado Roundup Ready soja, alfalfa, canola, algodón y sorgo. Además, la compañía ha modificado genéticamente el maíz, la soja y el algodón para que estos cultivos sean más resistentes a los insectos.

Otras empresas están desarrollando animales modificados genéticamente. Por ejemplo, AquaBounty Technologies creó el salmón AquAdvantage, un salmón atlántico genéticamente modificado aprobado en 2015 por la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) para su venta en los EE.UU. Incorpora genes de otros peces, incluido el salmón Chinook, que le permiten crecer el doble de rápido que el salmón atlántico no modificado genéticamente.

Prevalencia de OMG

Dos tipos comunes de cultivos genéticamente modificados son los cultivos resistentes a los insectos (Bt) y los cultivos tolerantes a los herbicidas (HT). Los cultivos Bt contienen genes de la bacteria Bacillus thuringiensis y producen proteínas insecticidas. Los cultivos de TH son tolerantes a los herbicidas que los agricultores utilizan para controlar las malezas. Según el Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA), el número de acres de cultivos Bt y HT se ha más que cuadruplicado desde mediados de la década de 1990. La soja HT, por ejemplo, representaba sólo el 17 por ciento de los acres plantados en Estados Unidos en 1997, pero esa cifra había aumentado al 94 por ciento para 2014.

Otros cultivos transgénicos que experimentan un crecimiento similar en popularidad incluyen el algodón Bt, el algodón HT, el maíz Bt y el maíz HT.

Identificar con precisión la cantidad de alimentos que contienen OGM en Estados Unidos es difícil, pero la FDA afirma que más del 90 por ciento de toda la soja y remolacha azucarera plantadas en Estados Unidos son genéticamente modificadas, y esa cifra se acerca al 90 por ciento para el maíz. Estos cultivos son la base de ingredientes como aceites, edulcorantes y otros que se utilizan en muchos de los productos que se venden en las tiendas. Otros cultivos transgénicos aprobados en los EE.UU., a partir de 2018, incluyen algodón, canola, alfalfa, papaya, calabaza, manzanas, papas y salmón.

Riesgos

La Organización Mundial de la Salud (OMS) afirma que los OGM actualmente disponibles no tienen más probabilidades de causar problemas de salud que los alimentos tradicionales, pero también afirma que los alimentos deben ser evaluados caso por caso. En los Estados Unidos, los OGM están regulados por la FDA, el USDA y la Agencia de Protección Ambiental (EPA). Las principales preocupaciones de los críticos de los OGM son las reacciones alérgicas, la posibilidad de que los genes transferidos en los alimentos entren en las células humanas y tengan un efecto negativo, y la posibilidad de que se produzcan cruces, que es cuando los genes de los OGM encuentran su camino hacia los cultivos convencionales.

Según la OMS, no se han encontrado efectos alérgicos en los OMG en el mercado, y la posibilidad de transferencia de genes y cruzamiento es baja, aunque se recomiendan precauciones.

Impacto ambiental

Otra controversia en torno a los OGMs tiene que ver con su impacto en el medio ambiente. One Green Planet cita el impacto de los cultivos Bt en las especies no objetivo como un problema potencial. Por ejemplo, no se considera que las abejas sean una plaga, pero es posible que los cultivos Bt causen daños a las poblaciones de abejas, lo que a su vez podría crear un efecto dominó que inhibiría la polinización. Las mariposas y las aves son ejemplos también citados como especies no objetivo que podrían verse afectadas. Además, es probable que las plagas a las que se dirigen se vuelvan resistentes a los efectos negativos que los cultivos Bt pueden tener en ellos, lo que conduce a un ciclo interminable de alteración de los cultivos, seguido de una mayor resistencia de las plagas, etc.

El impacto que los cultivos de Bt y HT pueden tener en los organismos y microorganismos necesarios para un suelo sano también es una preocupación.

Etiquetado

El Congreso aprobó una ley en 2016 para hacer obligatorio que los alimentos OGM sean etiquetados como tales, pero la implementación de la ley se ha retrasado. Se programó un período de comentarios públicos que continuaría durante el verano de 2018 antes de establecer las normas finales para el etiquetado. Entre los temas que se debaten se encuentra el lenguaje que se utilizará en las etiquetas y qué porcentaje de ingredientes OGM debe contener un producto para que la etiqueta sea obligatoria.

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